Près de 40% des espèces végétales sont très rares et vulnérables au changement climatique

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Près de 40 % des espèces mondiales de plantes terrestres sont classées comme très rares, et ces espèces sont les plus menacées d'extinction à mesure que le climat continue de changer, selon de nouvelles recherches menées par la "University of Arizona-LED Research".

Les résultats sont publiés dans un numéro spécial de Science Advances qui coïncide avec la Conférence des Nations Unies sur les changements climatiques de 2019, également connue sous le nom de COP25, à Madrid. La COP25 réunit les nations pour agir sur le changement climatique. La rencontre internationale se déroulera du 2 au 13 décembre.

"Lorsque nous parlons de biodiversité mondiale, nous avions une bonne approximation du nombre total d'espèces de plantes terrestres, mais nous ne savions pas vraiment combien il y en a réellement ", a déclaré l'auteur principal Brian Enquist, professeur d'écologie et de biologie de l'évolution à l'Université d'Arizona.

Trente-cinq chercheurs d'institutions du monde entier ont travaillé pendant 10 ans pour compiler 20 millions de relevés d'observation des plantes terrestres du monde. Le résultat est le plus grand ensemble de données sur la biodiversité botanique jamais créé. Les chercheurs espèrent que cette information pourra aider à réduire la perte de biodiversité mondiale en éclairant les mesures de conservation stratégiques qui tiennent compte des effets du changement climatique.

Ils ont découvert qu'il existe environ 435 000 espèces de plantes terrestres uniques sur Terre.

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"C'est donc un chiffre important à avoir, mais c'est aussi une question de comptabilité. Ce que nous voulions vraiment comprendre, c'est la nature de cette diversité et ce qu'il adviendra de cette diversité dans l'avenir ", a dit M. Enquist. "Certaines espèces se trouvent partout, comme les Starbucks des espèces végétales. Mais d'autres sont très rares. Pensez à un petit café indépendant."

Enquist et son équipe ont révélé que 36,5% de toutes les espèces de plantes terrestres sont "extrêmement rares", ce qui signifie qu'elles n'ont été observées et enregistrées que moins de cinq fois.

"Selon la théorie écologique et évolutive, on s'attendrait à ce que de nombreuses espèces soient rares, mais le nombre réel d'espèces observées que nous avons trouvé était en fait assez surprenant," dit-il. "Il y a beaucoup plus d'espèces rares que prévu."

De plus, les chercheurs ont constaté que les espèces rares ont tendance à se regrouper dans une poignée de points chauds, comme les Andes du Nord en Amérique du Sud, au Costa Rica, en Afrique du Sud, à Madagascar et en Asie du Sud-Est. Ces régions, ont-ils constaté, sont demeurées stables sur le plan climatologique à mesure que le monde émergeait de la dernière période glaciaire, ce qui a permis la survie d'espèces aussi rares.

Mais ce n'est pas parce que ces espèces ont bénéficié d'un climat relativement stable dans le passé qu'elles auront un avenir stable. La recherche a également révélé que ces points chauds d'espèces très rares devraient connaître un taux disproportionnellement élevé de changements climatiques futurs et de perturbations anthropiques, a déclaré M. Enquist.

"Nous avons appris que dans bon nombre de ces régions, l'activité humaine augmente, notamment dans l'agriculture, les villes et les villages, l'utilisation des terres et le défrichage. Ce n'est donc pas exactement la meilleure des nouvelles ", dit-il. "Si rien n'est fait, tout cela indique qu'il y aura une réduction significative de la diversité - principalement des espèces rares - parce que leur faible nombre les rend plus vulnérables à l'extinction.

Et ce sont ces espèces rares que la science connaît très peu.

En se concentrant sur l'identification des espèces rares, " ce travail est mieux à même de mettre en évidence la double menace du changement climatique et de l'impact humain sur les régions qui abritent une grande partie des espèces végétales rares du monde et souligne la nécessité d'une conservation stratégique pour protéger ces berceaux de biodiversité ", a déclaré Patrick Roehrdanz, co-auteur du document et responsable scientifique à Conservation International.

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